O uso de ferramentas é visto como um indicador de sofisticação cognitiva e tem sido observado principalmente em primatas e algumas espécies de pássaros. Porém, em invertebrados, esse comportamento é menos estudado e anteriormente considerado rígido e inflexível.

As formigas negras de fogo são nativas da América do Sul, mas agora são uma espécie invasora no sul dos Estados Unidos após serem introduzidas. Seus exoesqueletos hidrofóbicos permitem que flutuem na água, mas é provável que ainda enfrentem o risco frequente de afogamento na natureza por causa da importância de alimentos líquidos como néctar e melado como fonte de carboidrato.

“Sabíamos que algumas espécies de formigas são capazes de usar ferramentas, principalmente na coleta de alimentos líquidos; no entanto, ficamos surpresos com esse uso notável de ferramentas exibido por formigas negras de fogo”, disse o autor sênior Dr. Jian Chen, entomologista do Serviço de Pesquisa Agrícola (ARS) do Departamento de Agricultura dos Estados Unidos (USDA).

No estudo, o Dr. Chen e seus colegas, Dr. Aiming Zhou da Huazhong Agricultural University e Dr. Yuzhe Du do USDA-ARS, calcularam o risco de afogamento medindo a proporção de formigas afogadas em recipientes de 2,5 cm de água com açúcar com diferentes concentrações de surfactante.

As formigas conseguiram flutuar na superfície da água com açúcar puro, mas a proporção de formigas afogadas aumentou significativamente com o aumento das concentrações de surfactante.

Os pesquisadores então forneceram às formigas areias de vários tamanhos de grão para testar suas preferências na criação de estruturas de areia quando confrontadas com diferentes riscos de afogamento.

“Descobrimos que as formigas usavam areia para construir uma estrutura que pudesse efetivamente tirar água com açúcar do recipiente para ser coletada”, disse Zhou.

“Esta ferramenta excepcional para fazer habilidade não só reduziu o risco de afogamento das formigas, como também forneceu um espaço maior para elas coletarem água com açúcar.”

“As estruturas de areia mostraram-se tão eficientes que podiam extrair quase metade da água com açúcar dos recipientes em 5 minutos.” “Nossas descobertas sugerem que formigas e outros insetos sociais podem ter capacidades cognitivas consideráveis para estratégias únicas de forrageamento”, disse o Dr. Chen.

O estudo foi publicado na revista Functional Ecology.

Tradução do texto Black Imported Fire Ants Adapt Tool Use to Avoid Drowning escrito por News Staff e disponível em Breaking Science News.

Mário Pereira Gomes
Mário Pereira Gomes

Graduado em História (UFPE), transhumanista e divulgador científico.

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