Os pica-paus-das-bolotas (Melanerpes formicivorus) são renomados colecionadores de alimentos. A cada outono, em preparação para o inverno, eles escondem até milhares das tais bolotas em buracos feitos em troncos de árvores mortas. Proteger esses “celeiros” contra o roubo de bolotas é um assunto feroz e familiar. Mas o inferno começa quando há mortes em uma família e novos locais vazios em habitats privilegiados estão em disputa.

As notícias correm rápido. Grupos de pica-paus próximos vão até o local e lutam longas e sangrentas batalhas até que um coletivo vença, de acordo com um estudo publicado em setembro de 2020 na Current Biology. Essas guerras também atraem audiências de pica-paus, relataram os pesquisadores, que deixam seus próprios territórios sem vigilância, demonstrando o imenso investimento e riscos que as aves estão dispostas a correr em busca de melhores oportunidades reprodutivas e aprimoramento de inteligência.

“Acho que essas lutas por poder são eventos importantes nos calendários sociais das aves”, disse Sahas Barve, ornitóloga do Museu Nacional de História Natural Smithsonian e principal autora do estudo. “Eles estão definitivamente tentando tirar informações sociais disso.”

As sociedades do pica-pau bolota são complexas. Cada família consiste em até sete machos adultos, geralmente irmãos, que se reproduzem com uma a três fêmeas, geralmente irmãs, mas sem parentesco com os machos. Eles vivem com ajudantes de ninho que são tipicamente seus descendentes de anos anteriores. Juntos, eles defendem territórios de 15 acres, em média, abrangendo um ou mais celeiros nas florestas de carvalho ao longo da costa do Oregon até o México.

As ajudantes não se reproduzem, mas permanecem por cinco a seis anos para ajudar a criar seus meio-irmãos até que essas babás possam encontrar um novo território para começar suas próprias famílias. “É tudo uma questão de ganhar tempo e ganhar condicionamento físico indireto”, disse o Dr. Barve. “Mas nunca é tão bom quanto reproduzir diretamente.”

As lutas pelo poder são, portanto, o resultado de ajudantes que se esforçam para se tornarem reprodutores, o que torna-se possível quando uma família perde todos os machos ou fêmeas reprodutores para a velhice ou para predadores como os falcões de Cooper. Dependendo das vagas, irmãos ou irmãs jovens formam coalizões do mesmo sexo para lutar contra outros grupos. “Não é apenas que você está ajudando seu irmão a conseguir uma vaga em um novo território, por exemplo, mas toda a coalizão se mudará para lá”, disse o Dr. Barve.

Na Reserva Hastings da Califórnia, até 12 vagas para reprodutores são abertas todos os anos entre os 50 grupos de pica-paus que o Dr. Barve e sua equipe seguem. Em 2018 e 2019, os pesquisadores observaram três lutas, todas envolvendo vagas femininas.

Uma briga em pleno curso. Batalhas criam um espetáculo para outros pica-paus, que deixam seus territórios desprotegidos para ir assistir. Foto por Bruce Lyon.

Cada local de combate atraiu até 50 auxiliares femininas, representando uma dúzia ou mais de coalizões concorrentes. Os pássaros abriram suas asas para dar uma demonstração de superioridade e força e se envolveram em discussões incessantes; às vezes a guerra ficava sangrenta. “Vimos pássaros com os olhos arrancados, asas quebradas, penas ensanguentadas e pássaros que caíram no chão lutando uns contra os outros”, disse Barve. “É coisa séria.”

Para acompanhar esses eventos caóticos, os pesquisadores exploraram os movimentos de até 70 pica-paus, que foram equipados com rádios nas costas e acompanhados desde 2016. Os pássaros incluíram 13 jovens fêmeas que se envolveram na guerra durante o período de estudo e retornaram dia após dia de territórios próximos. Alguns lutaram por 10 horas seguidas durante quatro dias consecutivos. (Eles perderam para uma coalizão feminina que não estava marcada.)

As notícias das guerras se espalham rapidamente e, em uma hora, uma audiência se reúne. Os pesquisadores registraram alguns pássaros espectadores  —  fêmeas com posições seguras de procriação em outros territórios e machos  — viajando mais de três quilômetros e gastando até uma hora por dia observando essas lutas.

“A velocidade com que essas informações são comunicadas através das populações sempre me impressionou”, disse Reed Bowman, ecólogo de aves da Estação Biológica Archbold, na Flórida, que não participou do estudo.

O Dr. Barve e sua equipe suspeitam que essas aves espectadoras aparecem para entender outras aves ao seu redor. “Eles devem ver imediatamente todas as grandes coalizões de irmãos na área, avaliar suas condições corporais e a qualidade do território pelo qual estão lutando”, disse ele.

Mas essas decisões estão repletas de riscos. Os pica-paus realizam viagens que consomem muita energia e deixam seus próprios territórios sem vigilância e vulneráveis ao roubo de bolotas, ao mesmo tempo que se desfazem de suas tarefas diárias.

Enquanto a equipe de pesquisa continua a entender como e por que as sociedades de pica-paus tomam essas decisões, Damien Farine, ecóloga comportamental do Instituto Max Planck de Comportamento Animal na Alemanha, disse que o estudo mostra o valor de rastrear pássaros individualmente.

“Com estudos como este, estamos começando a entender como as populações são estruturadas como resultado do comportamento de todos os seus indivíduos”, disse ele.


Tradução do texto In This Woodpecker Kingdom, War Is a Spectator Sport escrito por Priyanka Runwal e disponível em The New York Times.

Mário Pereira Gomes
Mário Pereira Gomes

Graduado em História (UFPE), transhumanista e divulgador científico.

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