Para lamentar a morte de aristocratas, o povo Ngaju de Bornéu realizou um ritual sagrado que começou ao pôr do sol com a amarração de um escravo a um mastro, envolvia dançar durante toda a noite e esfaquear a vítima, e então culminou com o colapso do escravo em uma piscina de seu próprio sangue ao amanhecer. Em outras partes do mundo, os métodos de sacrifício humano incluíam espancamento, afogamento, estrangulamento, queima, decapitação, sepultamento e até mesmo sendo usados ​​como rolos para lançar uma canoa recém-construída. Como algo tão caro como o sacrifício humano pode ter sido tão comum nas sociedades primitivas? E por que esses rituais precisam ser tão dramáticos e sangrentos?

Antropólogos e historiadores apresentaram a “hipótese de controle social” do sacrifício humano. De acordo com essa teoria, os ritos de sacrifício serviam como uma função para as elites sociais. Propõe-se que o sacrifício humano tenha sido usado pelas elites sociais para exibir seu poder divinamente sancionado, justificar seu status e aterrorizar as classes inferiores à obediência e subordinação. Em última análise, o sacrifício humano poderia ser usado como uma ferramenta para ajudar a construir e manter sistemas de desigualdade social.

A desigualdade social hereditária foi a primeira forma de complexidade social a surgir na história da humanidade e deu origem a chefias, reinos e estados políticos. Ao ajudar a construir e manter a desigualdade social, os sacrifícios humanos poderiam ter nos ajudado a estabelecer os tipos de sociedades modernas em que vivemos hoje. Uma linha de apoio para essa teoria é encontrada no registro arqueológico do sudoeste da América do Norte, onde os restos mortais de indivíduos abatidos ritualmente foram encontrados nas mesmas regiões que os restos das primeiras sociedades hierárquicas. No entanto, até agora, essa ideia não havia sido testada com rigor.

Com meus colegas da Universidade de Auckland e de outros lugares, recentemente testamos a hipótese de controle social usando uma amostra de 93 culturas de língua austronésica e publicamos nossas descobertas na Nature. A família de culturas austronésias originou-se em Taiwan, desenvolveu canoas estabilizadoras e foi um dos maiores viajantes oceânicos da história da humanidade. Milhares de anos antes das sagas Viking, os austronésios haviam começado sua grande expansão, navegando para o oeste para Madagascar, para o leste para a Ilha de Páscoa e para o sul para Aotearoa — uma área total que cobre mais da metade da longitude do mundo.

Nas primeiras culturas austronésias, uma ampla gama de eventos exigia sacrifício humano, incluindo enterrar um chefe importante, preparar-se para a guerra, construir uma nova canoa, apaziguar os deuses ou simplesmente esperar uma temporada de colheitas abundantes. As vítimas tendiam a ser de baixo status social e os perpetradores eram a elite social. Embora possam ter sido os deuses que exigiram o sacrifício humano ritualizado, frequentemente eram os chefes e sacerdotes que convenientemente escolhiam as vítimas.

Ao coletar dados sobre as culturas austronésias a partir dos registros históricos dos primeiros exploradores, missionários e antropólogos, construímos o banco de dados Pulotu das religiões do Pacífico. Como parte desse banco de dados, identificamos se as culturas austronésias tradicionais praticavam o sacrifício humano e a extensão da desigualdade social herdada dentro das sociedades (a desigualdade social incluía coisas como castas de escravos hereditárias e linhagens dominantes).

O sacrifício humano era surpreendentemente comum. Ocorreu em quase metade das culturas que estudamos (43 por cento). Embora fosse relativamente escasso em sociedades igualitárias, o sacrifício humano era praticado na maioria das culturas com sistemas de classes estritamente herdados. Isso sugere que há uma relação entre desigualdade social e sacrifício humano, mas não nos diz se o sacrifício humano leva à desigualdade social ou vice-versa.

Usando uma árvore genealógica baseada na linguagem e métodos estatísticos desenvolvidos por biólogos evolucionistas, fomos capazes de modelar como o sacrifício humano e a desigualdade social evoluíram na pré-história da Austronésia. Esses métodos filogenéticos nos permitiram atingir a causalidade modelando a ordem em que o sacrifício humano e a desigualdade social tendiam a surgir, bem como os efeitos que eles tinham um sobre o outro. Encontramos um forte apoio para a hipótese do controle social: o sacrifício humano ajudou a construir sistemas de classes estritamente herdados e evitou que as culturas se tornassem mais igualitárias.

A sobreposição de autoridade religiosa e política permitiu que sacrifícios humanos ritualizados fossem usados ​​pelas elites sociais para construir e manter a desigualdade social. Nas culturas austronésias, o conhecimento religioso especializado, como a realização de orações elaboradas ou rituais mágicos, pode ser transmitido por linhagens familiares de elite. Em muitos casos, essas famílias afirmavam ser favorecidas pelos deuses ou descendentes deles. A superioridade religiosa era usada para justificar o status social, e muitas vezes os chefes e sacerdotes eram a mesma pessoa ou procediam da mesma linhagem.

Existem inúmeras maneiras pelas quais as crenças e práticas religiosas favorecem os responsáveis. Por exemplo, o Bughotu das Ilhas Salomão acreditava que os deuses exigiam sacrifícios de comida, mas para a comida chegar aos deuses, ela primeiro tinha que ser comida pelo sumo sacerdote. Também sabemos por descrições etnográficas que aqueles que não eram favorecidos pelas elites sociais tinham o hábito de ser sacrificados. Isso destaca como o sacrifício humano ritualizado pode ser usado pelas elites sociais para remover dissidentes, instilar medo e justificar autoridade nas primeiras sociedades austronésias.

Apesar de ser escasso hoje, o sacrifício humano ritualizado foi realizado nas primeiras sociedades humanas em todo o mundo. Durante a Primeira Dinastia do antigo Egito, os túmulos dos Faraós eram acompanhados por “retentores” ou sacrifícios humanos que se acreditava forneceriam assistência na vida após a morte. Na Europa, corpos mutilados são encontrados enterrados em poços de turfa, alguns dos quais têm até 8.000 anos e são acompanhados por parafernália religiosa, como cadinhos, ídolos e plantas sagradas. Os altos sacerdotes astecas arrancaram os corações das vítimas em frente aos dignitários visitantes de comunidades concorrentes. Freqüentemente, as próprias vítimas eram prisioneiras de uma das comunidades concorrentes, e os dignitários voltavam para casa tremendo de medo.

A religião muitas vezes não é falsificável e pode expressar caprichos humanos demais. Quando a verdade religiosa é colocada nas mãos de uma poderosa elite social, a religião pode se tornar uma ferramenta para nada mais elevado do que construir e manter o controle social. Esse controle é visto de forma mais vívida e sangrenta por meio do uso generalizado de sacrifícios humanos ritualizados.

Tradução do texto How human sacrifice helped to enforce social inequality escrito pelo cientista social Joseph Watts e disponível na Aeon Magazine.

Mário Pereira Gomes
Mário Pereira Gomes

Graduado em História (UFPE), transhumanista e divulgador científico.

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