Em 1913, o biólogo russo Nikolai Vavilov, de 26 anos, foi para o Instituto de Horticultura John Innes para estudar aos pés do lendário geneticista William Bateson. Enquanto estava lá, Vavilov assistia a palestras na vizinha Universidade de Cambridge e muitas vezes podia ser visto andando de bicicleta pela cidade em seu terno e gravata que são sua marca registrada. Ele e Bateson se tornaram amigos de longa data, e a genética mendeliana que Bateson e sua equipe defenderam — e que permanece o cerne do campo da genética até hoje — foi gravada na alma científica de Vavilov.

A visita à Inglaterra foi interrompida como resultado da Primeira Guerra Mundial e Vavilov voltou para casa, onde começou o trabalho de doutorado sobre resistência a doenças de plantas, em parte para aliviar a constante escassez de alimentos na Rússia. Ao fazer isso, ele iniciou uma cruzada de um homem para vasculhar o planeta, coletando variedades de culturas que eram resistentes a doenças e que também poderiam lançar luz sobre a evolução das plantas domesticadas. Pelos próximos 25 anos, as viagens e aventuras de Vavilov, narradas em detalhes em sua enorme obra Os Cinco Continentes, fariam Indiana Jones parecer um Escoteiro. Ele coletou centenas de milhares de amostras de sementes de 60 países, começando com o Irã e a região de Pamir em 1916, Afeganistão em 1924, Argélia, Marrocos, Tunísia, Líbano, Síria, Iraque, Palestina, Jordânia, Etiópia, Grécia, Chipre, Creta, Itália e Espanha em 1926. E ele estava apenas começando. Outras missões de coleta o levaram à China, Japão, Taiwan e Coréia, além de México, Estados Unidos, Canadá, Alemanha, França, Inglaterra, Holanda, Colômbia, Peru, Bolívia, Chile, Argentina, Uruguai, Brasil, Trindade e Tobago, Porto Rico e Cuba.

Com a reputação de dormir apenas quatro horas por noite, Vavilov usou o tempo extra para dominar mais de uma dúzia de idiomas, para que pudesse conversar com os fazendeiros locais para aprender o que eles sabiam sobre as plantas que estava estudando e para escrever mais de 350 artigos e livros.

O INDIANA JONES DAS SEMENTES: Vavilov coletou centenas de milhares de amostras de sementes de 60 países em sua tentativa de construir um repositório de todas as sementes do mundo. Ele esperava que sua pesquisa salvasse o mundo, e sua pátria em particular, da fome. Livraria do Congresso dos EUA.

Em sua primeira viagem em 1916, ele foi preso na fronteira Irã-Rússia e acusado de ser um espião, porque tinha alguns livros de alemão com ele. Na região montanhosa de Pamir, na Ásia central, Vavilov atravessou passagens nas montanhas que desafiam a morte, uma experiência, ele escreveu, “da qual este viajante se lembra melhor. Esses momentos nos fortalecem para o resto da vida: eles preparam um cientista para todas as dificuldades, todas as adversidades e tudo o que é inesperado. ” Ele precisaria daquele aço — repetidamente. Em sua viagem ao Afeganistão, ele caiu enquanto caminhava entre dois vagões de trem e ficou pendurado pelos cotovelos enquanto o trem passava rugindo. Em sua viagem à Síria, ele contraiu malária e tifo, mas continuou.

O problema começou quando, em meados da década de 1920, o Partido Comunista elevou uma série de homens iletrados do proletariado a posições de autoridade na comunidade científica, para glorificar o “homem médio”. Trofim Lysenko era o caso. Ele foi criado por fazendeiros pobres na Ucrânia, não aprendeu a ler até os 13 anos e não tinha diploma universitário, tendo apenas estudado na Escola Profissional para Jardineiros em Uman, Ucrânia em 1917. O único treinamento que ele teve em o melhoramento genético era um curso breve sobre o cultivo de beterraba sacarina no Instituto Agrícola de Kiev.

SEM EVIDÊNCIAS? SEM PROBLEMA: O “homem médio” Trofim Lysenko não tinha educação universitária ou qualificações relevantes, mas foi promovido a uma posição de poder no governo soviético de qualquer maneira, a partir do qual tentou esmagar aqueles com pontos de vista opostos — como os geneticistas mendelianos.

Lysenko tinha um emprego de nível médio semeando ervilhas no Laboratório de Melhoramento de Plantas de Gandzha, no Azerbaijão, quando convenceu um repórter do Pravda, que estava escrevendo um artigo sobre as maravilhas dos cientistas camponeses, que o rendimento de sua colheita de ervilha estava muito acima da média que sua técnica poderia ajudar a alimentar seu país faminto. O artigo do Pravda de 8 de outubro de 1929 afirmava que “o professor descalço Lysenko tem seguidores… e os luminares da visita agronômica. . . e agradecidamente aperte sua mão. “ O artigo era ficção, mas trouxe Lysenko à atenção nacional, incluindo a atenção de Josef Stalin.

SALVANDO SEMENTES: Durante a Segunda Guerra Mundial, cientistas heroicos protegeram o imenso estoque de sementes do VIR no que hoje é São Petersburgo. Posteriormente, foi renomeado como N.I. Vavilov Instituto Russo de Pesquisa Científica da Indústria Vegetal, e continua sendo um grande repositório de sementes hoje.


Tradução do original The Botanist Who Defied Stalin, do biólogo Lee Alan Dugatkin.

Mário Pereira Gomes
Mário Pereira Gomes

Graduado em História (UFPE), transhumanista e divulgador científico.